Les enfants sont des êtres humains fragiles qui ont besoin des plus grands soins, de l'amour, de l'attention, de l'éducation morale et de l'inculcation des vertus. Sans les soins appropriés, les enfants ne survivraient pas à la petite enfance ni n'atteindraient la maturité. Selon leur âge, les enfants ont des besoins différents à des degrés divers. Par exemple, un bébé va nécessiter plus d'attention qu'un garçon de douze ans. Néanmoins, ils ont tous deux besoin d'être bien nourris. Mais quels adultes sont les mieux placés pour s'occuper des enfants ?

La réponse après des décennies de recherche est claire : un homme et une femme coopèrent pour élever leurs enfants ensemble.

Si les différences entre les sexes n'avaient pas d'importance dans la parentalité, alors les enfants ne seraient privés d'aucune prestation parentale dans un foyer sans père. Cependant, ce n'est pas le cas. Les différences entre les sexes sont réelles et elles ont un impact significatif sur les enfants. Par exemple, les enfants de foyers sans père sont plus enclins à s'engager dans des activités sexuelles tôtdans la vie, sont plus susceptibles de vivre dans la pauvreté, et courent plus de risques de tomber dans la délinquance et la toxicomanie.

Certes, il y a des enfants qui ont grandi dans des foyers d'accueil, des orphelinats, avec des parents adoptifs, des parents de même sexe ou dans une famille monoparentale qui excellent dans la vie.  Cependant, ces exceptions ne prévalent pas sur le fait bien établi que "deux parents - un père et une mère - valent mieux pour un enfant qu'un seul parent". Il est également important de noter qu'avoir un père et une mère ensemble dans un ménage, en soi, n'est pas suffisant. Les pères et les mères doivent être impliqués avec leurs enfants et la relation entre le père et la mère doit être une relation peu conflictuelle. Ce sont les conditions qui profitent le plus aux enfants.

Le fondement biologique de la maternité et de la paternité

Les différences biologiques entre les hommes et les femmes contribuent à façonner leurs styles parentaux et ces styles parentaux produisent des effets uniques qui profitent aux enfants de nombreuses façons. Bien que le père et la mère partagent le même objectif : réussir à élever leurs enfants, ils atteignent cet objectif différemment.

Dans un chapitre intitulé "L'effet des influences parentales basées sur le genre sur l'éducation des enfants", le psychiatre et membre distingué de l'American Psychiatric Association Scott Haltzman observe :

Les styles parentaux sont en corrélation avec les différences biologiques entre les hommes et les femmes. Les femmes, par rapport aux hommes, ont des niveaux plus élevés d'ocytocine - l'hormone responsable de la liaison émotionnelle - et des récepteurs de l'ocytocine. L'ocytocine sert à calmer l'anxiété, à réduire l'activité motrice et à favoriser une augmentation du toucher. En revanche, la testostérone - présente chez les hommes à des niveaux dix fois plus élevés que chez les femmes - est corrélée à une augmentation de l'activité motrice chez les bébés garçons et peut être responsable de niveaux d'activité physique plus élevés chez les hommes que chez les femmes.

Dans son chapitre, "Implications de la parentalité sexospécifique pour le bien-être des enfants : théorie et recherche en perspective appliquée", Rob Palkovitz, professeur de développement humain et d'études familiales à l'Université du Delaware écrit :

En ce qui concerne le sexe biologique, les hommes ont tendance à être plus fermes et moins directifs que les femmes en tant que parents, tandis que les femmes ont tendance à être plus réactives, structurées et réglementées que les hommes. Les pères sont plus exigeants que les mères envers les enfants en ce qui concerne la résolution de problèmes et ont plus d'exigences liées à l'action pour l'accomplissement des tâches. Les pères ont tendance à être moins conventionnels dans leur utilisation de jouets et d'objets que les mères et utilisent des objets pour entrer en contact physique avec les enfants dans une plus grande mesure que les mères. Les pères déstabilisent également les enfants pendant le jeu en utilisant davantage les taquineries que les mères

Différences entre les sexes et parentalité

Généralement, les mères passent plus de temps avec leurs enfants. Et parce que les mères passent plus de temps avec leurs enfants, les mères ont plus de temps de jeu avec leurs enfants. Néanmoins, la façon dont les pères et les mères jouent avec leurs enfants est différente. David Popenoe, sociologue de l'Université Rutgers, noteque les pères "mettent l'accent sur le jeu plus que sur les soins et que leur jeu est plus susceptible d'impliquer une approche brutale". Les pères mettent l'accent sur la compétition, la prise de risques et l'indépendance tandis que les mères mettent l'accent sur le jeu à leur propre rythme, c'est-à-dire que les mères ont tendance à encourager davantage le jeu au niveau de leur enfant. Par exemple, les pères sont plus susceptibles d'encourager leurs enfants à faire de la randonnée avec eux et à emprunter un sentier plus difficile. Les pères sont plus susceptibles de lutter et de se bagarrer avec leurs enfants et de pratiquer des sports plus exigeants physiquement. En promouvant et en encourageant des activités diverses, les pères et les mères édifient leurs enfants de manière distincte.

John Snarey, professeur de développement humain et d'éthique à la Emory's Candler School of Theology écrit, « Des enfants qui se bagarrent avec leurs pères. . . apprennent généralement rapidement que mordre, donner des coups de pied et autres formes de violence physique ne sont pas acceptables. Un père impliqué dans la vie de ses enfants est donc essentiel dans le développement du trait de maîtrise de soi.

De plus, les pères impliqués qui respectent et aiment leur femme deviennent des modèles idéaux pour leurs fils. Les pères impliqués ont un impact important sur les traits de caractère masculins de leur fils. Selon Popenoe, en ayant leur père présent dans leur vie, les fils apprennent "la responsabilité et la réussite masculines, comment s'affirmer et être indépendant de manière appropriée, et comment avoir des relations acceptables avec le sexe opposé".

Lorsque les pères ont peu ou pas d'implication positive avec leurs enfants, David J. Eggebeen, professeur agrégé de développement humain et d'études familiales à la Penn State University écrit que les enfants sont plus susceptibles d'éprouver des « symptômes de dépression » et sont plus susceptibles de « s'engager dans la délinquance ». Plus un père s'implique positivement avec ses enfants, moins ils sont susceptibles de vivre ces problèmes.

Glenn Stanton explique que les pères donnent un aperçu du monde des hommes tandis que les mères offrent à leurs enfants un aperçu du monde des femmes.

Les filles et les garçons qui grandissent avec un père sont plus familiers et en sécurité avec le monde curieux des hommes. Les filles dont les pères sont impliqués et mariés sont plus susceptibles d'avoir des relations plus saines avec les garçons à l'adolescence et les hommes à l'âge adulte, car elles apprennent de leur père comment les hommes agissent correctement envers les femmes. Ils apprennent aussi de maman comment vivre dans un monde de femmes. Cette connaissance renforce la sécurité émotionnelle et la sécurité contre l'exploitation des mâles prédateurs. Les mères aident les garçons à comprendre le monde féminin et à développer une sensibilité envers les femmes. Ils aident également les garçons à savoir comment établir des relations et communiquer avec les femmes.

Dans « The Effect of Gender-Based Parental Influences on Raising Children », Scott Haltzman conclut : « Les pères et les mères comptent tous les deux, en particulier si chacun peut être parent dans un style qui reflète son rôle de genre. Les preuves suggèrent que des efforts doivent être faits pour éduquer la société dans son ensemble, et les parents en particulier, sur le fait que les différences entre les sexes chez les parents sont réelles et que, plutôt que d'être éteintes ou ignorées, elles doivent être acceptées.

La valeur des pères et des mères est indéniable. Un mari et une femme ne se complètent pas seulement en raison de leur différence biologique, mais lorsqu'ils procréent, leurs différences biologiques s'étendent également au profit de leurs enfants.

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